Voor het eerst in de wereld zullen in Gelderland zelfrijdende voertuigen, zogenaamde WEpods, rijden op de openbare weg. De WEpods gaan rijden tussen station Ede-Wageningen en Wageningen University and Research center (WUR) en op de WUR campus.

Er rijden al zelfrijdende voertuigen zoals de Rotterdam Rivium shuttle bus en de Heathrow shuttles in Londen, maar daar rijden ze op een aparte afgesloten rijbaan. In Gelderland gaan de WEpods tussen het andere verkeer rijden. Een 'controlroom' houdt toezicht op het voertuig en op de veiligheid, maar neemt het stuur niet over. Vooralsnog is er ook een steward in het voertuig die de gasten begeleidt.

Op 28 januari heeft minister Schultz van Haegen (Infrastructuur en Milieu) het startschot gegeven voor de testfase van de WEpods. Naast de ontwikkeling van de techniek in en om het voertuig zelf, wordt er in deze testfase ook gekeken naar de ontwikkelingen op het gebied van certificering, verzekering, aansprakelijkheid, gedrag van mensen, wegbeheer en inrichting en wetgeving. Onderwijsinstellingen, bedrijven en overheden werken samen aan deze kennisontwikkeling op allerlei vlakken.

De provincie Gelderland, initiatiefnemer van de pilot, geeft hiermee aan dat er serieus werk wordt gemaakt van haar ambities voor nieuwe, flexibele, duurzame en sociale mobiliteit.

Wat is de WEpod?
•    De WEpod is een zelfrijdend voertuig zonder stuur en zonder pedalen. Het voertuig rijdt volledig automatisch en op elektriciteit.
•    Hij heeft een zespersoons cabine, met automatische deur en uitschuifplateau voor rolstoelgebruik.
•    De hoogte is 275 cm, de breedte 199 cm en de lengte 393 cm.
•    De WEpod kent een maximumsnelheid van 40 km/uur, in de testfase rijdt de WEpod 25 km/u.
•    Hij heeft elektrische aandrijving met een bereik van circa 100 km

Navigatie
Goede navigatie is onmisbaar voor een zelfrijdend voertuig om zijn weg veilig en betrouwbaar te kunnen volgen. Hiervoor wordt een speciale, zeer nauwkeurige landkaart van de route gemaakt waarop naast de geometrie van de weg, ook alle zichtobjecten (bomen, lantaarnpalen) zijn opgenomen. Daarop wordt de precieze bewegingslijn van het voertuig geprojecteerd en wordt de (maximale) snelheid per wegdeel vastgelegd. Een dergelijke kaart maken is nieuw en de exacte definitie is in dit project ontwikkeld.

Veiligheid
Door camera’s, radarsensoren en lasersensoren heeft de WEpod de juiste informatie over de omgeving om daar goed op te kunnen anticiperen. Verschillende boordcomputers combineren alle gegevens en geven opdrachten aan onder meer de remmen en het stuur. Zo kan het voertuig goed reageren op overige weggebruikers en plotselinge veranderingen. Bij vooraf bepaalde kritische punten en als het voertuig tijdens de rit stopt, krijgt een operator in de 'control room' een signaal om mee te kijken met het voertuig en bepaalde acties in het voertuig te initiëren. Ook kunnen de passagiers altijd contact opnemen met de 'control room' vanuit de WEpod.